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Des astronomes découvrent une planète possible en dehors de la Voie lactée

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Les astronomes utilisant l’observatoire à rayons X Chandra de la NASA ont trouvé des preuves d’une possible planète candidate dans le …Lire la suite

Les astronomes utilisant l’observatoire à rayons X Chandra de la NASA ont trouvé des preuves d’une possible planète candidate dans la galaxie M 51 – « Whirlpool » – et ont déclaré que cela représentait potentiellement ce qui serait la première planète vu passer une étoile à l’extérieur de la Voie lactée.

Les chercheurs ont utilisé l’observatoire à rayons X Chandra pour détecter la gradation des rayons X d’un «binaire à rayons X», un système où un étoile est en orbite autour d’une étoile à neutrons ou d’un trou noir. Les auteurs interprètent cette gradation comme étant une planète passant devant l’étoile à neutrons ou le trou noir, indique un communiqué officiel.

«Rechercher l’atténuation de la lumière d’une étoile lorsque quelque chose passe devant elle s’appelle la technique du transit. Pendant des années, les scientifiques ont découvert des exoplanètes en utilisant des transits avec des télescopes optiques, qui détectent la gamme de lumière que les humains peuvent voir avec leurs yeux et plus encore. Cela inclut à la fois les télescopes au sol et ceux basés dans l’espace comme la mission Kepler de la NASA. Ces détections optiques de transit de lumière nécessitent des niveaux de sensibilité très élevés car la planète est beaucoup plus petite que l’étoile devant laquelle elle passe et, par conséquent, seule une infime fraction de la lumière est bloquée », indique la note.

Le scénario d’un transit dans un binaire de rayons X est différent, ont déclaré les astronomes. Et c’est parce qu’une planète potentielle a une taille proche de la source de rayons X autour de l’étoile à neutrons ou du trou noir, qu’une planète en transit passant le long de la ligne de mire de la Terre pourrait bloquer temporairement la plupart ou la totalité des rayons X.

«Cela permet de repérer les transits à des distances plus grandes – y compris au-delà de la Voie lactée – que les études de lumière optique actuelles utilisant des transits», lit-on dans la note.

Les chercheurs ont également publié des graphiques et des illustrations. Le panneau de gauche du graphique (voir image) montre M51 dans les rayons X de Chandra (violet et bleu) et la lumière optique du télescope spatial Hubble de la NASA (rouge, vert et bleu ). Une case indique l’emplacement de la planète candidate possible, un binaire à rayons X connu sous le nom de M51-ULS-1.

L’illustration d’un artiste dans le panneau de droite représente la planète binaire et possible des rayons X. Le matériau de l’étoile compagnon (blanc et bleu dans l’illustration) est tiré sur l’étoile à neutrons ou le trou noir, formant un disque autour de l’objet dense (illustré en rouge et orange). Le matériau près de l’objet dense devient surchauffé, le faisant briller sous la lumière des rayons X (blanc). La planète est montrée commençant à passer devant cette source de rayons X.

Un graphique séparé montre comment les rayons X de M-ULS-1 diminuent temporairement à zéro pendant le Chandra constats.

«Bien que ce soit une étude alléchante, le cas d’une exoplanète dans M51 n’est pas à toute épreuve. L’un des défis est que la grande orbite de la planète candidate dans M51-ULS-1 signifie qu’elle ne se croisera plus devant son partenaire binaire avant environ ans, déjouant toute tentative d’observation confirmante depuis des décennies. Il est également possible que l’atténuation des rayons X soit due à un nuage de gaz passant près du M51-ULS-1, bien que les chercheurs pensent que les données favorisent fortement la planète. explication », lit-on dans la note.

L’article décrivant ces résultats apparaît dans le dernier numéro de Nature Astronomy. Les auteurs sont Rosanne DiStefano (CfA), Julia Berndtsson (Princeton), Ryan Urquhart (Michigan State University), Roberto Soria (University of the Chinese Science Academy), Vinay Kashap (CfA), Theron Carmichael (CfA) et Nia Imara ( maintenant à l’Université de Californie à Santa Cruz).

« Le Marshall Space Flight Center de la NASA gère le programme Chandra. Le centre de rayons X Chandra du Smithsonian Astrophysical Observatory contrôle la science depuis Cambridge dans le Massachusetts et les opérations aériennes depuis Burlington, dans le Massachusetts », ajoute la note.

Écrit par Lea Pedretti

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